AccueilSciencesLe lancement d'essai de la fusée Virgin Orbit de Richard Branson échoue

Le lancement d’essai de la fusée Virgin Orbit de Richard Branson échoue

La Virgin Orbit de Richard Branson a échoué lors de son premier essai de lancement d’une nouvelle fusée transportée par un Boeing 747 et lancée au-dessus de l’océan Pacifique au large des côtes du sud de la Californie.

Le lancement inaugural semblait bien se dérouler jusqu’à ce que la fusée soit larguée quelques instants après sous l’aile gauche du jumbo jet surnommé “Cosmic Girl”.

“Nous avons confirmé que l’avion s’est bien dégagé. Cependant, la mission s’est terminée peu après le vol. Cosmic Girl et notre équipage sont sains et saufs et retournent à la base”, a déclaré Virgin Orbit dans son commentaire officiel sur Twitter à propos du lancement.

Il n’y a pas eu d’explication immédiate à ce qui s’est passé avec la fusée, qui transportait un satellite de test.

Will Pomerantz, vice-président de Virgin Orbit pour les projets spéciaux, avait déclaré lors d’un briefing avant vol samedi qu’environ la moitié des premiers lancements de fusée avaient échoué.

“L’histoire n’est pas forcément très favorable aux premiers vols”, a-t-il déclaré.

Dan Hart, le directeur général de Virgin Orbit, a déclaré lors du briefing qu’il y avait eu de nombreux tests, discussions et introspections pour vérifier que le système était prêt.

“En fin de compte, les questions sont toujours, a-t-on pensé à tout et y a-t-il des lacunes ou des coutures, et ce sont les questions que vous n’apprenez que lorsque vous vous engagez à voler”, a déclaré M. Hart.

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Le jumbo jet a décollé du port aérien et spatial de Mojave, dans le désert au nord de Los Angeles, et s’est envolé juste au-delà des îles anglo-normandes, où le largage a eu lieu.

La fusée devait tomber pendant quelques secondes avant que le premier de ses deux étages ne s’allume et ne la propulse le long de la côte vers le pôle sud pour l’insertion de sa charge utile de démonstration en orbite terrestre basse.

L’objectif du vol était de recueillir des données sur chaque étape du processus de lancement plutôt que d’avoir un satellite utile en orbite. La charge utile de démonstration était décrite comme une masse inerte et l’orbite prévue était très basse pour éviter de contribuer au problème de la jonque spatiale.

Cette tentative faisait suite à cinq années de développement de la fusée LauncherOne de 21 mètres.

L’effet de ce revers sur la société n’a pas été immédiatement évident. Elle a six autres fusées en construction.

“L’équipe travaille déjà d’arrache-pied à l’analyse des données et nous sommes impatients de passer à notre prochain grand test dès que possible”, a tweeté la société. “Heureusement, au lieu d’attendre la fin de notre premier vol pour nous attaquer à notre deuxième fusée, nous avons déjà accompli une tonne de travail pour nous remettre en l’air et continuer à avancer.”

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Un lancement réussi par Virgin Orbit aurait marqué une étape importante dans la remise sur les rails après que la pandémie de coronavirus ait renvoyé la plupart des employés chez eux plus tôt cette année, tandis que les espaces de travail, les procédures et le contrôle des missions étaient ajustés.

Virgin Orbit vise le marché du lancement de satellites allant des grille-pain aux réfrigérateurs domestiques.

M. Hart a déclaré que le moment était venu pour le marché du lancement de petits satellites.

Les progrès technologiques ont permis aux satellites beaucoup plus petits que les charges utiles traditionnelles de faire un “vrai travail” dans l’espace, généralement à partir d’une orbite terrestre basse, et pour des marchés allant du commercial à la sécurité nationale, a-t-il dit samedi.

Alors que d’autres entreprises développent des fusées pour le marché des petits satellites et que les constructeurs de grosses fusées comme SpaceX peuvent les mettre en orbite en partageant les gros satellites, le système de lancement aérien de Virgin Orbit, basé sur le 747 de l’industrie aéronautique, est destiné à mettre en place un satellite quand et où un client en a besoin, a déclaré M. Hart.

“Nous pouvons voler vers l’espace à partir de n’importe quel endroit pouvant accueillir un 747, c’est-à-dire presque n’importe où”.

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Virgin Orbit indique qu’elle a des dizaines de missions prévues pour ses clients, dont l’US Space Force et la Royal Air Force, et qu’elle travaille sur des plans de lancement depuis le Royaume-Uni et le Japon.

Hart n’a pas fourni de valeur spécifique pour les missions prévues, mais l’a qualifiée de “centaines de millions”.

Virgin Orbit, basée à Long Beach, en Californie, était à l’origine une société sœur de Virgin Galactic, mais s’en est séparée depuis. Cette dernière se prépare à entreprendre des vols transportant des passagers dans les régions les plus basses de l’espace depuis le sud du Nouveau-Mexique.

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